Publicité
Actualités High-Tech

Une nouvelle industrie spatiale émerge: le dépannage en orbite

09 Novembre 2018 07:12

Imaginez un aéroport où des milliers d'avions, vides de kérosène, seraient laissés à l'abandon sur le tarmac. C'est ce qu'il se passe depuis des décennies avec les satellites autour de la Terre.

Quand ils n'ont plus de carburant, ils ne peuvent plus maintenir leur orbite et deviennent inutiles, même si leurs systèmes ne sont pas abîmés.

Des entreprises aérospatiales se sont lancées ces dernières années pour rallonger la vie de ces satellites, en calculant que beaucoup de clients trouveraient cela plus rentable que d'en relancer des neufs.

"On jette des centaines de millions de dollars par la fenêtre", dit à l'AFP Al Tadros, directeur des infrastructures spatiales de la société SSL, lors d'un forum à Washington jeudi consacré au secteur émergent du dépannage et de la maintenance de satellites.

Sa société lancera en 2021 un engin, baptisé RSGS, capable d'intervenir sur "deux ou trois dizaines de satellites" en orbite géostationnaire, à 36.000 km de la Terre, où se trouvent environ 500 satellites actifs, en majorité de télécommunications.

L'engin attrapera le satellite pour l'inspecter, le ravitailler en carburant, et éventuellement le réparer, changer des composants, et le replacer sur la bonne orbite. Un peu comme un "camion de dépannage en orbite géostationnaire", décrit Al Tadros.

"Financièrement, cela représente une très, très grande opportunité", ajoute-t-il.

Le géant des télécommunications Intelsat, qui a 50 satellites géostationnaires, a choisi une option différente et signé un contrat avec Space Logistics, filiale de Northrop Grumman, pour son véhicule MEV, un "système très simple" comparable à une "dépanneuse", explique à l'AFP Ken Lee, vice-président pour les systèmes spatiaux.

Lancé en 2019, le véhicule s'attachera au satellite en panne, le replacera et le maintiendra sur l'orbite correcte, bien orienté vers la Terre, se substituant aux moteurs épuisés du satellite.

Trop de débris 

Ces dépanneuses pourraient aussi aider à résoudre un problème qui donne des sueurs froides à toute l'industrie aérospatiale: les débris spatiaux.

Sur les 23.000 objets spatiaux comptabilisés par l'armée américaine, seuls 1.900 sont des satellites actifs.

Le reste --qui se déplace à 20 ou 30.000 km/h-- inclut près de 3.000 satellites inactifs, 2.000 morceaux de fusées (par exemple, l'étage supérieur d'un lanceur) et des milliers d'éclats provoqués par deux événements: l'explosion délibérée d'un satellite chinois par un missile en 2007, et la collision en 2009 entre un satellite Iridium et un ancien satellite russe.

Aucune solution à moyen terme n'est envisagée pour les petits débris, mais des sociétés veulent évacuer les satellites morts de la très fréquentée orbite basse, jusqu'à un millier de kilomètres.

La France oblige depuis 2008 ses opérateurs à s'engager à "désorbiter" leurs satellites en fin de vie, c'est-à-dire à les faire rentrer dans l'atmosphère terrestre pour qu'ils s'y consument en moins de 25 ans, explique à l'AFP le chef de la sécurité des vols spatiaux au Centre national d'études spatiales (CNES), Laurent Francillout, présent à Washington. 

Pour l'orbite géostationnaire, les vieux satellites doivent à l'inverse s'éloigner sur une "orbite cimetière", 300 km plus loin. 

"On essaie de promouvoir ces principes" auprès des autres pays, note Laurent Francillout. 

Une petite société japonaise fondée en 2013, Astroscale, développe un système d'aimants pour attraper et désorbiter des satellites. La clientèle n'existe pas encore, mais son directeur des opérations, Chris Blackerby, anticipe un "business très viable". Lancement test prévu en 2020.

Le futur "remorqueur spatial" d'Airbus (2023) fera descendre les vieux satellites à 200 km d'altitude.

Le problème des débris ne fera que s'amplifier. Le nombre de satellites dans l'espace a augmenté de 50% en cinq ans, selon la Satellite Industry Association, et la croissance continue.

Le débat monte aux Etats-Unis sur le besoin d'une meilleure régulation internationale du trafic spatial, afin d'éviter les accidents et de gérer les futurs conflits.

"Nous ne voulons pas que ce soit le Far West", résume Fred Kennedy, directeur du bureau de technologie tactique à Darpa, l'agence de recherche technologique du Pentagone, soulignant que les Etats, avec leurs satellites militaires, avaient eux aussi tout intérêt à établir de bonnes pratiques aux alentours de la Terre.
 

0 Commentaires

 

Voir plus

ANSI: mise en garde contre le jeu Doki Doki Literature Club

13 Novembre 2018 15:45
L’Agence nationale de sécurité informatique (ANSI) a mis en garde les parents contre les ...

Spotify est désormais disponible en Tunisie

13 Novembre 2018 14:58
La célèbre plateforme musicale Spotify est désormais disponible en téléchargement gratuit sur ...

Google Maps indiquera bientôt les accidents et les radars

10 Novembre 2018 17:24
Google Maps intégrera de nouvelles fonctionnalités indiquant les accidents et les radars, mais ...

Vous aurez bientôt 10 minutes pour supprimer un message sur Messenger (Photos)

08 Novembre 2018 18:28
Bonne nouvelle ! Vous aurez bientôt la possibilité de supprimer vos messages après les avoir ...

Les données personnelles de 81 000 comptes Facebook mises en vente

05 Novembre 2018 20:01
Des données provenant de 81 000 comptes Facebook ont été mises en vente sur internet : 10 ...

Quels sont les pays les plus et les moins connectés au monde ?

31 Octobre 2018 15:57
Le journal britannique, The Guardian, a publié le classement des pays les plus connectés au monde.

Apple dévoile un nouveau MacBook Air avec de l'aluminium 100% recyclé

30 Octobre 2018 17:57
Apple a présenté ce mardi 30 octobre 2018 à New York un nouveau modèle de son ordinateur ...

Une faille dans les documents Word mettrait en danger les ordinateurs

29 Octobre 2018 10:31
Des chercheurs dans le domaine de la cybersécurité de l'organisation Cymulate оnt ...

1.5 milliard d’internautes utilisent Gmail

29 Octobre 2018 10:17
Le numéro un mondial de recherche en ligne, Google a annoncé que son service Mailing, Gmail vient ...
Commentaires